Recensies

‘De verzegelde brief’ door Emma Donoghue

de verzegelde brief.inddIn De verzegelde brief wordt het verhaal beschreven van het slechte huwelijk van adminiraal Harry Codrington en zijn vrouw Helen, en de rol hierin van huisvriendin Fido Faithfull. Het speelt zich af in Groot Brittannië in 1884.

Jaren nadat Helen en Fido op Malta afscheid van elkaar hebben genomen, komen ze elkaar toevallig tegen op straat in London. In de tijd dat Fido wegging uit Malta bleef Helen er wonen. Ondanks de belofte elkaar tweewekelijks te schrijven is het contact gestopt. Helen wijt dit aan een verhuizing en het falen van de posterijen op Malta.

Fido is een verstokt vrijgezel en voorvechtster van vrouwenrechten. Ze runt een drukkerij gericht op literatuur voor vrouwen. Binnen dit vrouwenbolwerk wordt regelmatig gesproken over vrouwenrechten en de net ingevoerd echtscheidingswet. Dit geeft de lezer een goede indruk over hoe men over echtscheidingen en de consequenties hiervan. In die tijd raakten vrouwen bij een echtscheiding alles kwijt; hun kinderen, reputatie, het dagelijks brood.

Helen’s huwelijk is erg slecht. Ze slaapt al jaren op een andere kamer en noemt haar man een nul. Samen hebben ze twee dochters. Helen wordt buitenshuis begeleid door meneer Anderson. Helen maakt gebruik van de gastvrijheid van Fido en gebruikt haar bezoeken aan Fido als een alibi voor haar afspraken met meneer Anderson. Als Harry op een avond een telegram voor zijn vrouw laat afleveren bij Fido’s adres en hij geen respons krijgt, krijgt hij argwaan. Gesteund door een bevriend dominees-echtpaar probeert hij de waarheid te achterhalen, onder andere door middel van een privé detective. Harry verzamelt bewijs en vraagt een echtscheiding aan. Vanaf dat moment mag Helen haar dochters niet meer zien. Die worden ondergebracht bij de dominee en zijn vrouw en krijgen een andere naam.

In die tijd moet een vrouw om de voogdij over haar kinderen te krijgen aantonen dat ze een smetteloze reputatie heeft en haar man gewelddadig of drankzuchtig is of een ziekte heeft. Aangezien Helen geen smetteloze reputatie heeft, is de strategie van de advocaat van Helen om aan te tonen dat Harry Helen in de armen van minnaars heeft gedreven.

Helen en Harry gebruiken Fido allebei in hun strijd rond de echtscheiding. Fido begint er zelfs aan te twijfelen of de toevallige ontmoeting op straat geen opzet was. En hoe kan het dat alle post op Malta is kwijt geraakt? Als verklaring geeft Helen aan dat zij nooit brieven geschreven heeft uit schaamte. Wat Fido niet weet is dat op een nacht, terwijl Fido verdoofd was door haar astma medicatie, Harry haar heeft proberen te verkrachten. Helen heeft dit toendertijd voorkomen.

Helen wil dat Fido dit verhaal vertelt in de rechtbank om Helen vrij te pleiten. Ze zorgt ervoor dat Fido wordt gedagvaard. Fido voelt schuldig over het voorval. Ze voelt zich mede verantwoordelijk voor het uiteenvallen van het gezin Codrington. Daarbij voelt ze zich verscheurd, hoe kan ze getuigen over iets wat ze zich niet herinnert? Fido besluit onder te duiken.

De rechtzaak gaat door en zoals verwacht legt de dominee’s vrouw een zeer belastende verklaring tegen Helen af. Vervolgens een zeer belastende verklaring van de detective, die Helen naar Anderson heeft zien gaan. Gedurende de rechtszaak wordt het gerucht gewekt dat Harry Helen in de armen van een ander heeft duwt en zelf een relatie wilde met Fido.

Harry wil dit ontkrachten door te suggereren dat Fido een relatie heeft gehad met Helen. Er is geen geschikte getuigen meer. Harry schrijft een brief en stopt die in een verzegeld envelop. Hij laat het lijken of hij de brief jaren geleden heeft geschreven, als een soort van dagboek. De zegel zal in de rechtzaal worden verbroken. De geruchten over deze verzegelde brief drijven Fido uit haar onderduikadres, terug naar Londen. Ze is bang voor haar ondergang.

Na een onderhoud met Harry komt Fido in tweestrijd, voor wie zou ze getuigen? Voor Helen en haar vriendschap of voor Harry en daarmee voorkomen dat de zegel van de onbekende brief in de rechtbank wordt verbroken.

Het laatste hoofdstuk is voor Fido. Het beschrijft de impact die de rechtszaak op haar heeft gehad en nog altijd heeft.

Aanvankelijk had ik moeite met het oppakken van de verhaallijn van De verzegelde brief, mogelijk ook omdat ik zelden historische romans lees. Hoe verder het verhaal vorderde hoe meer het verhaal mij boeide. Het is een tragedie in de zin dat het om een vriendschap draait onder hoge druk. Ook is het heerlijk om te lezen hoe men in die tijd omging met en dacht over echtscheidingen.

Over de auteur ( van haar website)
Emma Donogue is geboren in Dublin, Ierland , in oktober 1969. Ze is de jongste van de acht kinderen van Frances en Denis Donoghue (de literair criticus). Ze bezocht katholieke kloosterscholen in Dublin. In 1990 behaalde ze een eerste klas honours bachelor’s degree in Engels en Frans aan het University College. Ze verhuisde naar Engeland en in 1997 ontving ze haar doctoraat (op het concept van de vriendschap tussen mannen en vrouwen in de achttiende – eeuwse Engels fictie) aan de Universiteit van Cambridge. Vanaf de leeftijd van 23, heeft ze haar brood verdiend als schrijfster. Na jaren van pendelen tussen Engeland, Ierland en Canada, in 1998 vestigde ze zich in London, Ontario, waar ze woont met Chris Roulston, hun zoon Finn (11) en dochter Una (8) .

Uitgeverij         Uitgeverij Atlas Contact
Pagina’s            391
vertaald             uit het Engels door Inge Kok (oorspronkelijke titel The Sealed Letter)    
ISBN                  978 9045 802 916

recensie door Esther Warnaar, oktober 2015

 

 

 

Share

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.

Powered by: Wordpress